不锈钢的发明是世界冶金史上的一项重大成就。20世纪初,法国和英国科学家分别发现了Fe-CrFe-Cr-Ni合金的耐腐蚀性能。至1946年,人们相继开发了马氏体不锈钢、铁素体不锈钢、奥氏体不锈钢和双相不锈钢。不锈钢工业由于生产技术和工艺复杂,投资巨大,容易形成行业壁垒。

20世纪80年代以前,发达国家拥有绝大部分不锈钢生产能力,形成了西欧、日本、美国三足鼎立。80年代后半期开始,一些发展中国家不锈钢生产能力和生产高速增长,产量逐年上升,如1985~2000年,韩国不锈钢产里增长了73倍,创造了世界不锈钢产量增速最高记录,15年均递增33.2%

我国用电弧炉大量生产不锈钢是在1949年以后,早期生产Cr13型马氏体不锈钢,掌握技术后,大量生产18-8型、铬-镍奥氏体、1Cr18Ni9Ti始于1952年。50年代末60年代初,开始试制1Cr17Ti等无镍铁素体不锈钢。70年代为了解决化工、原子能工业中所出现的18-8型铬-镍钢的氮化物应力腐蚀问题,一些a+β铬-镍双相不锈钢相继研制完成并正式生产和应用。到了80年代,为了解决氯化物的点蚀、缝隙腐蚀等局部腐蚀又研制和仿制了含氮的第二代a+β双相不锈钢如00Cr22Ni5Mo2N。由于含钛的18-8型铬-镍奥氏体钢存在一系列缺点,美、日等工业先进国家早在60年代便己经实现了从含钛不锈钢到普便采用低碳,超低碳不锈钢的过渡,而我国是在1985-1990年间才大力进行超低碳钢的开发、生产和应用。

2000年我国不锈钢的产量是100万吨左右,根据国家冶金局的预测,我国2010年的不锈钢产量为200万吨。目前以AISI 3040Cr18Ni9Ti),304L00Cr19Ni11)、316316L为代表的铬镍奥氏体不锈钢仍然是不锈钢的主导钢种,其产量约占不锈钢总产量的45%。石油、化工等工业用耐蚀不锈钢焊管也己大量供应市场。然而,中国不锈钢产品质量,特别是板材表面质量与进口不锈钢产品相比还存在很大的差距,其生产成本明显高于国际水平。主要原因是,第一,成材率低,日本和德国的热轧成材率为52~71%,薄板成材率59~81%。西方主要产钢国家不锈钢连铸比已达到80%以上,而中国到1992年只有26.4%。第二,原材料价格高。中国生产不锈钢的原材料主要是,微硅铬铁和金属镍。目前市场价,微硅铬铁每吨为4000元,而镍每吨5万元,这样,每吨不锈钢的铬与镍原材料价格就高达5100~6100元。在国外由于采用先进冶炼技术,可以使用高碳铬铁和氧化镍。而高碳铬铁价格仅为低碳铬铁的一半,氧化镍价格只有金属镍的五分之一,这样,国外生产每吨不锈钢的铬与镍的原材料仅为1700元人民币,仅是中国的3327%。第三,冶炼工艺落后。和国外主要产钢国家比较,中国不锈钢冶炼工艺和设备相当落后,中国大多数属于50年代或60年代的设备,冶炼不锈钢主体设备90%以上是20吨以下的电炉。

亚洲地区近几年不锈钢需求却迅速增长,除日本外,亚洲各国的不锈钢冷轧板带材消费量增长率平均都在10%以上,有些达到20%左右,特别是中国市场,近几年的不锈钢需求不断攀升,而产量却一直徘徊不前,因此,不得不大量进口不锈钢材以满足需要。从不锈钢需求预测中看出,目前我国每年的不锈钢材消费量约占钢材消费总量的0.3%。今后,随着我国国民经济的迅速发展和人民生活水平不断提高,作为基础和支柱产业的石化、能源、交通、建筑、汽车等行业还将有较大的发展,从而将带动不锈钢需求量的大幅度增加。随着国民经济的发展,不锈钢板材的消费以每年17.8%的速度增长,我国不锈钢的发展将有一个广阔的前景。